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Publication #FSHN11-03s

Problemas para tragar y el adulto mayor1

Wendy J. Dahl2

Masticación

Masticar es el proceso de descomponer los alimentos en pedazos más pequeños y prepararlos para ser tragados.

Muchos adultos mayores tienen problemas para masticar su comida debido a la falta de dientes, si estos están partidos o cuando las dentaduras postizas no les encajan, cuando les duele la boca o les duele un diente. Se necesita la lengua para ayudar a mover la comida alrededor de la boca cuando masticamos. Algunos adultos mayores pueden tener problemas con el movimiento de la lengua después de un derrame cerebral, lo cual puede causar problemas con la masticación.

Durante la masticación, la saliva se necesita para humedecer y lubricar los pedazos de comida y formar un bolo alimenticio o "bola de comida." La saliva nos ayuda a saborear los alimentos y también empieza la digestión del almidón (harinas). La saliva también es antibacterial e importante para la salud dental.

Añadir la cantidad correcta de saliva es importante para tragar. Los alimentos secos como el pan, y las galletas dulces y saladas requieren más incorporación de saliva. Un adulto mayor con la boca seca debido a la poca producción de saliva puede tener problemas para masticar y tragar alimentos secos.

Las causas de la boca seca incluyen:

  • Efectos secundarios de medicinas

  • Enfermedades como la diabetes y parkinson

  • Daño a los nervios después de una lesión en la cabeza

  • Tratamiento de radiación para el cáncer de cabeza o cuello

  • Tratamiento para el cáncer con quimioterapia

Tragar

Cuando una persona traga, se mueve la comida desde la boca a el esófago y luego hasta el estómago. Muchos adultos mayores tienen problemas para tragar. Cuando existen dificultades para mantener los labios cerrados, controlar el movimiento de la lengua, o falta de sensibilidad en la boca, también nos encontramos con dificultades para tragar. Los adultos mayores también pueden tener problemas con la comida que se queda pegada en el paladar o en el esófago. El tragar puede ser lento o fuera de control. Los problemas para tragar se conocen como disfagia.

Una de las causas más comunes de los problemas para tragar es el daño cerebral. Las enfermedades como esclerosis múltiple (MS), parálisis cerebral (CP), enfermedades de Parkinson y Alzheimer frecuentemente llevan a problemas para tragar. Tanto los tratamientos para el cáncer de cabeza y cuello como las lesiones de la medula espinal y cabeza pueden causar problemas para tragar. Algunos medicamentos también pueden tener efecto en este problema.

Los síntomas comunes de problemas para tragar incluyen que los alimentos se pegan al paladar o la garganta. Los alimentos o líquidos también se pueden devolver.

Algunos adultos mayores frágiles pueden tener problemas para comunicar estos síntomas. Los cuidadores pueden buscar signos de problemas para tragar tales como:

  • Tos mientras comen

  • Gárgaras en la calidad de la voz

  • Saliva excesiva mientras comen

  • Pedazos de comida en las mejillas o debajo de la lengua

  • Comen o tragan muy lentamente

Muchos adultos mayores con problemas para tragar pueden volverse mucho mas "exigentes" con respecto a los alimentos que quieren consumir.

¿Por qué nos preocupamos por los problemas para tragar en los adultos mayores?

El riesgo más serio con los problemas para tragar es la aspiración – cuando la comida o el líquido entran en las vías respiratorias o los pulmones. Esto puede causar un atragantamiento inmediato y muerte si las vías respiratorias están obstruidas. Las cantidades pequeñas de alimentos o líquidos en los pulmones pueden llevar a la neumonía.

Los adultos mayores con problemas para tragar pueden empezar a comer menos. Esto puede llevar a deshidratación y pérdida de peso. La malnutrición puede resultar del progreso de la perdida de peso.

¿Dónde puedo obtener más información?

Los problemas para tragar pueden ser un tema de salud muy serio. Los adultos mayores con signos y síntomas de problemas para tragar deben consultar con su doctor. Los patólogos del lenguaje están especialmente entrenados para evaluar y recomendar tratamiento para problemas al tragar. Un dietista registrado (RD) puede proveer información confiable acerca de alimentos y dietas para los adultos mayores con problemas para tragar.

El agente de Familia y Ciencias del Consumidor (FCS) en la oficina de Extensión de su condado puede tener más información acerca de alimentos y nutrición para adultos mayores y puede tener clases para que usted atienda.

Referencias (en Inglés)

Dahl, W. J. (2008). Modified Texture Food Production: A Manual for Patient Care Facilities, 2nd Edition. Dietitians of Canada.

Footnotes

1.

Este documento, FSHN11-03s, es uno de una serie de publicaciones del Departamento de Food Science and Human Nutrition, Servicio de Extensión Cooperativa de la Florida, Instituto de Alimentos y Ciencias Agrícolas, Universidad de la Florida. (UF/IUFAS). Fecha de primera publicación: mayo 2011. Visite el sitio web de EDIS en http://edis.ifas.ufl.edu/.

2.

Wendy J. Dahl, PhD, profesora asistente, Departamento de Ciencia de los Alimentos y Nutrición Humana, Universidad de Florida; Gainesville, FL 32611.


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